Michael Jackson était un grand amateur des comédies musicales. Il a assisté, en tant que spectateur, à plusieurs d’entre elles, à Los Angeles, à New York ou à Londres, se mêlant ainsi au public étonné et ravi.

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Cette passion le mènera à produire un "musical", Sisterella, l’adaptation noire de l’histoire de Cendrillon (à lire ici), une passion qu’il transmettra à ses enfants, en leur faisant découvrir ce genre musical au cours de leurs déplacements à travers le monde.

Michael assiste à ses premières comédies musicales à la fin des 70, lorsqu’il emménage pour quelques mois à New York. Il en verra plusieurs durant  la décennie qui suivra puis au cours des années 2000.

En tant que star reconnue, il lui était facile, après le spectacle, d’aller à la rencontre des acteurs de la comédie musicale, ce qu’il ne se privait pas de faire, au grand plaisir de ces derniers.

Les années 70 à Broadway

- The Wizz, New York, en 1977

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Avant de devenir le film que les fans du chanteur connaissent, The Wiz était une comédie musicale jouée au Majestic Theatre de Broadway, à New York, de 1975 à 1979. Dans cette adaptation musicale de l’œuvre de  The Wonderful Wizard of Oz, un roman pour enfants écrit par Lyman Frank Baum et publié aux États-Unis en 1900, Stephanie Mills tient le rôle de Dorothy, Hinton Battle, celui de l'épouvantail, Tiger Haynes, celui de Tinman et Ted Ross est (déjà) le lion.

Le musical se distinguera en 1975 en remportant huit  Tony Awards, des récompenses théâtrales (l’équivalent de nos Molières).

Dans une interview enregistrée au Plaza Hotel de New York, en février 1977, Michael Jackson révèle qu’il a vu la comédie musicale déjà trois fois. Il la reverra une quatrième fois, poussant les médias à dire qu’il existait une romance entre Stephanie Mills et Michael Jackson. Ce qui est certain, c’est qu’ils étaient de très bons amis.

Mais 1977 est l’année où Michael Jackson tourne l’adaptation cinématographique de The Wiz, pour la Motown, aux côtés de Diana Ross. Comme on le sait, il y joue le rôle du Scarecrow (l’épouvantail) et on peut supposer, qu’en plus d’apprécier ce genre musical, il tenait à s’imprégner de son personnage. Sa visite dans la loge de Hinton Battle, qui tient le même rôle que lui sur scène est probablement intéressée !

Michael visits with Hinton Battle, who performed the role of the Scarecrow in the Broadway version of The Wiz

- Annie, New York, en 1977

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Cette comédie musicale aux sept Tony Awards et inspirée de la bande dessinée Little Orphan Annie de Harold Gray a été jouée au Alvin Theater de Broadway de 1977 à 1981 avant de poursuivre sa route dans d’autres théâtres de New York et de Londres, jusqu’en 1983.

Andrea McArdle, la première jeune fille à interpréter le rôle de cette petite orpheline, à la recherche de ses parents, dont un millionnaire se prend d’affection, avait révélé en 2014 que Michael Jackson était venu à plusieurs reprises voir la comédie musicale et encourager les acteurs.

Michael and Andrea McArdle, who originated the role of Annie on Broadway

 Le chanteur assistera même à la fête d’anniversaire de la jeune fille pour ses 14 ans (lire ici

- Bubbling Brown Sugar, New York, en 1977

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Cette revue musicale, jouée au ANTA Theatre (aujourd’hui appelé le August Wilson Theatre), à Broadway, en 1976 et 1977 est une ode au Harlem Renaissance, un mouvement dans les années 1920 à 1940 qui met en valeur l’héritage africain dans les domaines de la littérature, des arts et bien sur de la musique.  Le public affluait alors des les night clubs pour voir les plus grands noms de la musique jazz, tels que Cab Calloway, Duke Ellington, Benny Goodman et Billie Holiday.

Si le début de la comédie musicale s’ouvre dans les années 70, un voyage dans le temps va permettre aux personnages, dont Irene Paige, une artiste de scène à la recherche de son  partenaire, interprétée par  Josephine "Joyce" Premice , de découvrir l’âge d’Or de Harlem.

Michael  assiste à une représentation de la revue en compagnie de sa sœur La Toya. Ils posent ici avec Josephine Premice.

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- Timbuktu !, New York, en 1978

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L’action de cette comédie musicale jouée au Mark Hellinger Theater (aujourd’hui devenu une église, The Times Square Church) de mars à septembre 1978, se situe dans l’ancien empire du Mali, en Afrique de l’Ouest, au 14ème siècle. Cette adaptation noire-américaine de Kimset, musical de 1953, raconte l’histoire d’un mendiant qui cherche à marier sa fille à un prince.

La chanteuse Melba Moore qui remonte sur les planches de Broadway avec Timbuktu ! et que Michael Jackson rencontre après une représentation, joue le rôle de Marsinah, la jeune femme à marier.

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Les années 80, de Los Angeles à  Londres, en passant par New York

- Dreamgirls, Los Angeles, en 1983

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Cette comédie musicale aux six Tony Awards s’ouvre au Impérial Theater de Broadway, à New York, le 20 décembre 1981 et retrace l'histoire d'un jeune trio de chanteuses de Chicago, appelé "The Dreams", qui deviennent des superstars de la musique. Un scénario qui n’est pas sans rappeler le parcours du groupe des Supremes de la Motown.

En 1983, une tournée nationale est envisagée mais en raison des coûts élevés, seule Los Angeles pourra l’accueillir.

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Le 20 mars 1983, au Shubert Theater de Century City, Los Angeles (aujourd’hui détruit), Michael Jackson assiste à la première de ce musical avec en vedette Sheryl Lee Ralph, Loretta Devin et Jennifer Holliday. Un show qu’il semble avoir particulièrement aimé, ainsi qu’il l’explique brièvement au micro de la chaîne de télévision ET

De nombreuses photos de cet évènement rappelleront surement des souvenirs aux fans de la première heure. Michael pose avec de nombreuses stars venues également assister à cette première, vêtu du T Shirt et de la veste rouge qu’il porte dans le short film Beat It.

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Il est bien sûr aux côtés des membres de la comédie musicale, ici avec  Sheryl Lee Ralph…

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… ou encore avec Jennifer Holliday, pour qui il co-écrira (avec Buz Kohan) et produira en 1985 You’re The One

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- Sugar Babies, Los Angeles, en 1984

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Sugar Babies est une revue musicale de Broadway du début des années 80. Pendant près de trois ans, du 8 octobre 1979 au 28 août 1982, le show s’est produit au Mark Hellinger Theatre de New York avec, en vedettes, Mickey Rooney et Ann Miller. Les deux stars ont abandonné leur rôle quelques années, lorsque le show est parti en tournée, pour le reprendre en 1984 et 1985.

Le spectacle est un hommage au burlesque américain et au vaudeville des années 30, avec plusieurs numéros loufoques, amusants et énergiques, qui ravissaient les spectateurs, et des chansons, standards de l’époque.

En janvier  1984, la revue musicale s’établit au Pantages Theater de Los Angeles pour quelques mois. Michael Jackson se rend à l’une des représentations et rencontre en coulisses les membres de la troupe dont les deux stars, Ann Miller et Mickey Rooney.

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Il entretiendra des relations avec ce dernier tout au long de sa vie (à lire ici, plus de photos en backstage également)

- The Tap Dance Kid, New York, en 1984

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Du 21 décembre 1983 au 11 mars 1984, Tap Dance Kid s’ouvre au Broadhurst Theater de Broadway avant de poursuivre sa route entre le 27 mars 1984 et le 11 août 1985 au Minskoff Theatre.

 La comédie musicale, basée sur le roman Nobody's Family is Going to Change de Louise Fitzhugh raconte l’histoire de Willie, un petit garçon afro-américain de 10 ans, qui rêve de devenir danseur mais doit faire face à l’opposition de son père, un avocat. Afonso Ribeiro, qui avait enregistré  la publicité Pepsi The Street avec les frères Jackson en janvier 1984, tient le rôle principal de Willie.

Au début du mois de février 1984, Michael Jackson est à New York pour recevoir  un award de CBS et du Guinness Book of World Records au cours d’une cérémonie au Metropolitan Museum Of Naturel History. Le 08 février 1984, il se rend au Broadhurst Theatre en compagnie de Sean Lennon pour assister au musical.

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- Shirlay MacLaine on Broadway, New York en 1984

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Du 19 avril au 27 mai 1984, Shirlay MacLaine se produit  au Gershwin Theater de Broadway dans un musical qui évoque sa carrière dans le show business. L’artiste y interprète son propre rôle.

Michael Jackson rend visite à Shirley McLaine dans sa loge le 12 mai 1984.

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- Oliver !, New York en 1984

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Oliver ! c’est l’histoire d’Oliver Twist, ce jeune orphelin dans l’Angleterre Victorienne, qui grandit dans la pauvreté et qui, entre le crime et le vice, apprend à se débrouiller au milieu des bas-fond de la capitale anglaise. L’adaptation en comédie musicale du plus célèbre roman de Charles Dickens dès 1960 à Londres sera un succès international.  Le musical a connu de nombreuses productions depuis plus de 50 ans.

Du 29 avril au 13 mai 1984, Oliver ! se produit au Mark Hellinger Theatre de Broadway. Michael Jackson assiste pour la première fois à une représentation de ce musical à cette époque.

Il rencontre Patti LuPone (Nancy, au centre) Ron Moody (Fagin, à droite), David Garlick (The Artful Dodger, devant Michael) et Braden Danner, qui joue le jeune héros Oliver (devant, à droite).

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Première fois mais pas la dernière. Il reverra la production à au moins deux reprises, au cours des années 90 et 2000.

- Starlight Express, Londres en 1985 et 1988

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Fin Mars 1985, Michael Jackson est à Londres, en Angleterre, pour assister à l’inauguration de sa statue de cire au musée Madame Tussauds. Le 27 mars, la veille de cet évènement, il assiste au  Apollo Theater Victoria à une représentation de Starlight Express.

Cette comédie musicale qui ouvre à Londres en 1984 dans le West End de la capitale anglaise a attiré le public durant dix-huit années consécutives, et cartonne toujours en Allemagne depuis 1988. Un succès rarement égalé pour ce musical aux accents rock d'Andrew Lloyd Webber (futur Phantom of The Opera) qui raconte l’histoire d’un petit garçon qui rêve du championnat du Monde des trains : dans ce rêve, une machine à vapeur jeune mais obsolète, Rusty, participe à un championnat contre des moteurs modernes dans l’espoir d’impressionner une voiture de première classe, Pearl. Les acteurs jouent durant tout le spectacle en patin à roulettes.

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Parmi les rôles principaux, Stephanie Lawrence qui tient le rôle féminin de Pearl, Ray Shell (Rusty) et Jeffrey Daniel (celui –là même qui travaillera ensuite avec Michael en tant que chorégraphe), dans le rôle d’Electra.

Sur cette photo, Ray Shell (au centre gauche) et Stephanie Lawrence (à droite) avec  Michael Jackson. Cette dernière aura droit à un baiser de remerciement sur la joue de la part du chanteur et déclarera aux médias qu’elle ne se laverait plus le visage.

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Michael assistera une nouvelle fois à la comédie musicale durant l’été 1988, en compagnie de James Safeshuck

- The Phantom Of The Opera, New York, en 1988

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L’une des plus importantes comédies musicales d’Andrew Lloyd Webber, The Phantom Of The Opera est une production adaptée du roman de Gaston Leroux, Le Fantôme de l'Opéra, créée au Her Majesty's Theatre de Londres en septembre 1986.

L’intrigue s'articule autour d'une belle soprano, Christine Daaé, qui devient l'obsession d'un génie musical mystérieux, défiguré depuis sa naissance, qui vit dans les souterrains situés sous l'Opéra de Paris.

En janvier 1988, la production arrive au Majestic Theatre de Broadway. Au début du mois de mars 1988, entre les Grammy Awards  et le passage du Bad Tour au Madison Square Garden, Michael Jackson est à New York pour quelques jours.

Le 9 mars 1988, il assiste à une représentation de The Phantom Of The Opera avec son amie Liza Minnelli (et James Safeshuck)

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Michael, touché par le personnage, devient un spectateur régulier de l’oeuvre d’Andrew Lloyd Webber qu’il rencontre souvent en coulisses ainsi que les autres membres de l’équipe. Le chanteur aurait souhaité tenir le rôle principal dans l’adaptation cinématographique de la pièce, un projet qui verra le jour plusieurs années plus tard mais sans lui (à lire ici )

- Cats

Michael Jackson disait à Andrew Lloyd Webber qu’il avait également vu la comédie musicale Cats, qui a débuté à Londres en 1981 et à Broadway en 1982. Il n’existe cependant aucune information ou photo.

Les années 90 et 2000 à Londres et Las Vegas

- Oliver !, Londres, en 1996 et 2009

Après avoir découvert la comédie musicale en 1984, Michael Jackson, probablement fan de cette production centrée sur les enfants, découvre la nouvelle adaptation d’Oliver !, inaugurée au London Palladium en décembre 1994, au cours d’un séjour à Londres, au début du mois d’octobre 1996.

Il pose à nouveau avec les enfants, ravis de cette rencontre.

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Ainsi qu’auprès de Jonathan Pryce, qui a repris le rôle de Fagin.

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Le 14 janvier  2009, Oliver ! renait à nouveau au Theatre Royal, Drury Lane de Londres. Michael Jackson est dans la capitale anglaise en mars 2009 pour annoncer ses futurs concerts à l’O2 et il assiste à la comédie musicale en compagnie de Mark Lester et de ses filles.

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Enfant star, Mark Lester a tenu le rôle d’Oliver dans le film du même nom de 1968. Amis de longue date, les deux hommes se sont rencontrés en 1980. Lester est devenu le parrain des enfants de Michael et Michael celui d’une des filles de Lester, Lucy. (Lucy Lester parle de son parrain ici)

- Billy Elliot, Londres, en 2005

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Billy Elliot, the Musical est une comédie musicale composée par Elton John basée sur le film Billy Elliot réalisé par Stephen Daldry en 2000. Elle est présentée entre mars 2005 et avril 2016 au Victoria Palace Theatre à Londres et à partir de novembre 2008, à l'Imperial Theatre de New York.

C’est à Londres, le 8 octobre 2005, que Michael Jackson emmène ses trois enfants voir cette histoire touchante d’un jeune garçon, dans l’Angleterre de Margaret Thatcher,  qui se passionne pour la danse classique et est encouragé par son professeur à auditionner pour le Royal Ballet School de Londres, contre l'avis de sa famille.

Si aucune photo avec les membres de la production ne sont connues, le départ et l’arrivée de Michael Jackson au théâtre ont été très remarqués, cette apparition étant parmi les premières sorties du King Of Pop après la fin de son procès de juin 2005.

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- Mary Poppins, Londres, en 2006

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C’est au Prince Edward Theater de Londres, entre 2004 et 2008, que s’est jouée la comédie musicale adaptée du film de Disney de 1964. Mary Poppins (qui est à l’origine un roman pour enfant de 1934 de l’australienne Pamela L. Travers) est une nounou avec des pouvoirs magiques qui va rendre moins monotone la vie des enfants, assez turbulents, dont elle accepte de s’occuper. Ce qui n’est pas forcément du goût des parents.

Mi-novembre 2006, Michael Jackson est à Londres pour recevoir un Diamond Awards au cours de la cérémonie des World Music Awards. Il profite de ce séjour pour assister avec ses trois enfants à la comédie musicale. Le 16 novembre, les fans sont attroupés devant le Prince Edward Theater pour le voir arriver et Michael va se retrouver parmi les spectateurs.

Un fan présent témoigne : "J’ai vu une tête, avec des cheveux noirs jusqu’aux épaules, qui me semblait familière, et trois petites têtes aussi. J’ai alors réalisé ce qui se passait. Michael Jackson et son entourage était tout près de moi, si calme et naturel avec ses enfants. Ont alors commencé les deux heures les plus incroyables de ma vie, deux heures au cours desquelles je n’ai pas cessé de regarder Michael. Je l’ai vu sourire, toucher ses cheveux, se frotter les yeux, applaudir, heureux et excité, levant parfois les bras. Quelle chance de le voir ainsi, il suivait le rythme de la musique avec sa tête, il pointait certains détails sur la scène, pour que ses enfants ne ratent rien. C’était inoubliable.

Voir Michael interagir avec ses enfants, ça n’a pas de prix. Quelle douceur ! Ses enfants l’adoraient ! Durant le premier entracte, Michael était assis entre Paris et Blanket au moment d’un des passages les plus tristes, avec une ballade. Blanket s’est appuyé sur l’épaule de son père, Michael a passé son bras autour de lui et l’enfant s’est blotti contre lui. Michael était très proche des trois enfants, il leur parlait, leur enseignait, toujours très affectueusement.

Durant le deuxième acte, Paris était assise sur les genoux de son père presque tout le temps. Elle posait sa tête contre son épaule. J’adorais quand Michael lui disait quelque chose et Paris l’observait avec attention. Michael lui caressait la tête ou tenait son visage entre ses mains.

A un moment, les trois enfants ont embrassé leur père et Michael les pris dans ses bras tous les trois … en regardant Mary Poppins !" (1)

Un autre fan, ayant pu aussi entrer dans le théâtre, prendra cette photo (2)

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- Beatles Love, Las Vegas, en 2007

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Plus un spectacle qu’une comédie musicale, Love, du Cirque du Soleil, célèbre l’héritage musical des Beatles, et est présenté au théâtre de l'hôtel The Mirage à Las Vegas depuis 2006.

Le 3 février 2007, Michael est présent dans la salle du Mirage et rencontre quelques uns des membres du spectacle en backstage.

 

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Certaines comédies musicales auxquelles Michael Jackson a assisté sont toujours d’actualités, mais bien sûr avec un casting différent.

- The Phantom Of The Opera : Au  Majestic Theatre de Broadway, également joué au Her Majesty’s Theatre de Londres, jusqu’en avril 2020.

- Mary Poppins : Prince Edward Theatre de Londres, du 28 octobre 2019 au 29 mars 2020

- The Beatles Love, The Mirage à Las Vegas

- Starlight Express: Starlight Express Theater de Bochum (entre Düsseldorf et Dortmund, Allemagne)

Sources: (1) cartasparamichael.blogspot.com (traduction onmjfootsteps) / (2) mjvibe.com /wikipedia